臺灣第一人! 化學家蕭美琛登美國發明家名人堂

「美國發明家名人堂」(National Inventors Hall of Fame, NIHF)日前公布2020年入選名單,石油巨擘埃克森美孚(ExxonMobil)前資深科技顧問蕭美琛(Margaret Wu),成為第一位來自臺灣的獲獎科學家,也是繼個人電腦先驅王安、分子束磊晶發明者卓以和、OLED之父鄧青雲之後,與ClearCurve抗彎曲光纖發明者李明軍同年進入此名人堂的華裔人士。

蕭美琛登上美國發明家名人堂,為第一位來自臺灣的獲獎科學家。 (北科大提供)

蕭美琛在1980年代中期發明了新型合成基礎油polyalphaolefin (PAO),成為最常用的合成潤滑油基礎油,也是美孚1號(Mobil 1)機油中的關鍵成份:PAO使用廣泛,超級跑車、風力發電機等民生、工業設備都用得到,保護引擎且減少油耗,對整體環境大有益處。全球每日汽油消耗量以千萬桶計算,因此發明所減少的油耗及排廢物,累計起來對整體社會是相當巨大的改善。

「作為化學家,我們可以在實驗室裡打造出完美的化合物,讓大家生活的環境更好一些,這是我們引以為傲的地方。」蕭美琛認為,新型合成潤滑油的突破之處,在於它的分子結構非常簡練精緻,排列規律,因此具有比舊產品優越的潤滑特性。

蕭美琛15歲考上臺北工專(北科大前身)時,母親告訴她,「妳看,我們腳上的鞋、洗手的肥皂、寫字的紙,一切沒有化學和化工是做不出來的,化學領域很有未來。」跟隨母親的建議,她成為最早投身石化領域的女性科學家之一,2002年升為埃克森美孚全球研究與工程中心資深科技顧問,這是該公司最高階的技術頭銜,她也是該公司第一位擁有此頭銜的女性。

蕭美琛於1970年從臺北工專化學工程科畢業,1976年取得美國羅徹斯特大學物理有機化學博士學位。由於在潤滑油領域的突破性貢獻,她於2007年獲得美國化學學會工業化學獎(ACS Industrial Chemistry Award)、2005年及2014年二度得到創新界譽為「奧斯卡獎」的愛迪生獎(Edison Award)、2019年當選美國國家工程學院(NAE)院士,迄今已坐擁108項美國頒發的專利及200多項公布的外國專利。

身為任重致遠的工業化學家,她認為,「對於懷有抱負、想貢獻一己之力讓社會更好的年輕女性而言,科學家、工程師絕對是職涯的最佳選擇。」在研究之外,蕭美琛喜歡和家人旅遊,投入園藝,或是教導小孫女。

美國發明家名人堂基金會1973年由美國專利商標局(USPTO)創立,為表揚發明家推動社會進步的貢獻,每年定期舉辦「美國發明家名人堂」選拔,此獎與歐洲專利局的「歐洲發明人獎」分庭抗禮,堪稱美國與歐盟二大專利體系發明人的最高榮譽,凡是擁有美國專利的發明人都可成為被提名的對象。

至今美國已有近600位產業先驅入選名人堂,包括Apple公司創辦人賈伯斯、無線藍芽技術之父哈爾森等人。另外,因新冠肺炎(COVID-19)疫情影響,今年度原訂5月7日舉行的頒獎典禮,將延至2021年5月舉行。

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